Jednání o přesunu talentovaného francouzského herce Jeana Gabina do Hollywoodu probíhala komplikovaně. Před prvním natáčením žádal, aby jeho partnerku představovala Marlene Dietrichová, s níž udržoval vztah. Rozčilení majitelé studia proto raději vyplatili herci honorář, a projekt zrušili.

Během druhé světové války Gabin bojoval v řadách Svobodných Francouzů jako tankista po boku dalších spojeneckých vojsk nejdříve v Africe, později ve Francii. Podílel se mimo jiné na osvobození Paříže. Jako velitel stíhače tanků M10 Wolverine, který pojmenoval Souffleur II (Nápověda II), se spolubojovníky postoupil až k horskému sídlu Adolfa Hitlera - Orlímu hnízdu v Berchtesgadenu.

Za zásluhy obdržel na konci války vyznamenání Vojenský řád a francouzský Válečný kříž.

Po válce začínal prakticky znovu, prosadil se rolemi v detektivkách a gangsterkách. K populárním rolím patřil jeho brilantní komisař Maigret, objevil se také ve filmech Tulák Archimedes, Hrom do toho, Burziáni, slavní Dva muži ve městě nebo Verdikt.

Hrál s řadou vynikajících francouzských herců, mimo jiné s Alainem Delonem, Jeanem-Paulem Belmondem, Simone Signoretovou nebo s Louisem de Funèsem. Jeho poslední rolí by falešný biskup v komedii Svatý rok.

V roce 1960 byl jako jeden z nejvýznačnějších francouzských herců jmenován důstojníkem Řádu čestné legie.

Ke konci života se stáhl do ústraní na svůj statek v Normandii, kde choval závodní koně a stranil se médií. Zemřel v Americké nemocnici v Neuilly-sur-Seine na leukémii v listopadu 1976. Byl třikrát ženatý a měl tři děti, dvě z nich dnes rovněž působí ve filmové branži.